Ben van Cauwenbergh

De Belgische choreograaf en balletleider Ben Van Cauwenbergh (Antwerpen, 1958) was jarenlang een van de sterdansers van het Koninklijk Ballet van Vlaanderen (nu: Ballet Vlaanderen) en het London Festival Ballet (nu: English National Ballet). Als geen ander weet hij dus hoe je een topsolist kunt uitdagen om zijn kwaliteiten te etaleren, iets wat hij magistraal demonstreerde in zijn speelse mannensolo Les Bourgeois op Jacques Brels gelijknamige lied. Hoe ‘losjes’, licht en nonchalant de choreografie ook oogt, qua virtuositeit en acteerkunst vraagt zij het uiterste van de mannelijke solist. Les Bourgeois – waarmee Van Cauwenbergh in 2018 bij Introdans debuteert – is dan ook een geliefd nummer op balletgala’s en -competities.

Goud en zilver

Van Cauwenbergh is de zoon van Anna Brabants, zus van de beroemde Jeanne Brabants, die onder meer de Koninklijke Balletschool Antwerpen en het Koninklijk Ballet van Vlaanderen oprichtte. Hij begon zijn ballettraining op jonge leeftijd en na zijn opleiding aan de school van zijn tante kreeg hij zijn eerste contract bij het Koninklijk Ballet van Vlaanderen. In 1976 won hij de zilveren medaille tijdens het balletconcours in Varna én de gouden medaille tijdens de prestigieuze Prix de Laussane. <>In 1978 verruilde Van Cauwenbergh Antwerpen voor Londen, waar hij vier jaar als ‘principal’ danste bij het London Festival Ballet. In die jaren vertolkte hij talloze hoofdrollen in het klassieke balletrepertoire. Hij werkte nauw samen met Rudolf Nureyev, tijdens diens creatie van Romeo and Juliet (een triomf voor Van Cauwenbergh), en Valery Panov creëerde de rol van Hamlet speciaal op hem.

In 1984 keerde Van Cauwenbergh terug naar het Koninklijk Ballet van Vlaanderen en werd hij door het tijdschrift Dance and Dancers uitgeroepen tot ‘Dancer of the Year’. Drie jaar later werd hij solist bij het Bern Ballet en na de beëindiging van zijn danscarrière werkte hij als balletdirecteur en chef-choreograaf in achtereenvolgens Luzern (1989-1992) en Wiesbaden (1992-2007).

Publieksfavorieten

Sinds 2008 is Van Cauwenbergh werkzaam bij het Aalto Ballett in Essen, eerst in de functie van balletdirecteur en sinds seizoen 2013/14 als artistiek directeur en intendant. Voor dit gezelschap maakte hij diverse werken, waarin hij veelal de esthetiek van het klassieke ballet combineert met elementen uit de moderne dans. Vooral zijn producties La vie en rose, Carmen/Boléro, Irish Soul, Tanzhommage an Queen en Romeo und Juliet zijn in Essen – en de rest van de wereld – absolute publieksfavorieten.

Daarnaast breidde hij het repertoire van het Aalto Ballett aanzienlijk uit, met werken van onder anderen Jiří Kylián, Ohad Naharin, Roland Petit (Coppélia), Peter Schaufuss (La Sylphide), Heinz Spoerli, Stijn Celis, Alexander Ekman en David Dawson, die voor het gezelschap een zeer succesvolle eigentijdse versie van het negentiende-eeuwse ballet Giselle maakte. Ook stimuleert Van Cauwenbergh het choreografisch talent van zijn dansers, door hun onder de noemer PTAH de kans te bieden hun werk aan het publiek te tonen. In seizoen 2016/2017 presenteerde Aalto Ballett onder de titel Archipel een programma met choreografieën van Jiří Kylián, die in maart 2017 zijn zeventigste verjaardag vierde. In september 2017 bracht Van Cauwenbergh een op kinderen gerichte interpretatie van zijn productie Don Quichotte uit en in januari 2018 volgt een nieuwe versie van Het Zwanenmeer van zijn hand.

Foto: © Saad Hamza 

1. Les Bourgeois (2017)